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谷歌Ara项目:智能手机行业再次面临颠覆?

http://www.tele.hc360.com2014年04月21日09:02 来源:腾讯科技T|T

    【慧聪通信网】谷歌ATAP部门提出的“模块化手机”概念能否颠覆智能手机市场,让三星、HTC等老牌巨头退出历史舞台?《连线》杂志对此进行了深入采访和分析,以下是文章全文。

    在加州桑尼韦尔一间简陋单调的办公室里,一堆4英寸宽x2英寸厚的木板和发泡板被拼成一个临时的集装箱模型,里面悬挂一盏没有点亮的灯泡,下面放着一些简单的宜家家具和一张摆着乐高积木的桌子。这些积木是各种电子模块的替身,有朝一日可能会用在Ara项目诞生的手机中。从理论上讲,这种手机可使得人们在硬件升级时能随意更换不同的零部件,而不必购买全新的手机。

    Ara项目背后的开发者当前正研究各种潜在的零售体验,帮助人们配置自己的手机。此外,研究人员甚至考虑开发一种无创生物扫描仪,通过探测用户的皮电反应提供简化的用户配置体验。负责该项目的正是谷歌高等技术和产品集团(以下简称“ATAP”)。

    在ATAP,乐高积木这样的简单东西可代表非常复杂的创意。这一小撮工程师和设计师要使用多种未经验证的下一代技术开发一种全新手机。他们希望手机成本降至50亿人都能用得起的水平。为此,他们需要创建一个硬件厂商生态系统,这些生产商的实力可挑战富士康和三星这样的老牌巨头。Ara项目主管保罗·埃雷蒙科(PaulEremenko)表示,他们计划开发“历上最具定制性的大众产品”。他丝毫没有说反话的意思,不过他的团队也只剩下一年的开发时间。

    Ara的整体项目规划已宣布,但也遭到很多质疑。他们将开发一种“金属骨架”,作为整部手机的核心,并鼓励硬件厂商设计“能塞进骨架”使用的模块。摄像头、屏幕和智能手机其他常见功能都将以模块的形式存在——就连处理器和电源接口也是可更换。

    但ATAP需要克服的艰巨挑战也是难以想象的。早在iPhone诞生前,移动技术就已经走上坚定的集成道路——尽可能多的元件布置到一块电路板或一个芯片上——好处自然不必多说。集成化可以节约电量、减轻重量、缩小厚度、压缩成本等等。

    对于集成化的任何一种优势,ATAP都有令人惊喜的新方案。其中大多数创意未曾在大众消费产品中使用。本周,ATAP将举行首届开发者大会,硬件厂商也可了解这项技术以及如何为Ara开发模块。

    但首先要搞清楚的是,Ara项目从技术角度讲并不是一部手机,甚至称它是一个项目都不准确。它更像一项任务——ATAP的最终目的是向谷歌递交一款可行的产品,并让谷歌管理一个硬件生态系统——埃雷蒙科的团队不仅开发一种概念验证模型,他们还试图在现有行业中创造一个新的行业。

    谷歌Tango项目也出自ATAP,该部门的任务是构思各种创意,然后付诸实践。这些项目不像GoogleX的无人驾驶汽车或谷歌气球互联网项目那么“宏伟壮观”,因为ATAP的所有成员都自我约束2年开发期限,到时他们要拿出成品,并开始销售。

    这一理念源自美国国防部高等研究计划署(以下简称“DARPA”),埃雷蒙科和他的上司雷吉纳·杜甘(ReginaDugan)都在那里任职过。杜甘2012年加盟谷歌,负责整个ATAP部门。虽然该部门隶属于摩托罗拉移动,但在联想收购交易中,谷歌保留ATAP。考虑到该部门所从事的项目,原因不言自明。

    在ATAP内部,关于“DARPA创新模式”的讨论有很多,其中涉及利用尖端科技实现实际目标,而不是仅仅开展纯理论研究,也不是以新形式呈现既有技术。ATAP还与其他企业或高等院校展开合作提出令人惊奇的解决方案——解决用户使用模块手机时可能遭遇的问题。

    例如,不同模块物理距离较远时,通讯速度会有所减慢,但ATAP却希望通过提前一两年将“UniPro”通讯标准推而广之来解决这个问题。埃雷蒙科表示,一旦所有模块都采用UniPro标准,Ara手机就能解决传输速度问题——采用该技术的网络可为每个模块带来10Gb的数据吞吐能力,通讯延迟仅有几微秒,这些对于存储和蜂窝网络等来说已足够用。但对内存而言,还是稍显不足。

    Ara的模块之间需要通信,但物理连接通常不可靠。所以,这些模块转而采用“具备电容性质”的连接技术。从理论上讲,这种无线传输技术更加可靠,特别是在高速模式下。由于比物理插脚体积更小,所以电容连接还能节约空间。

    在模块的固定问题上上,物理插销对精度要求更高,而且极易损坏。因此Ara手机将采用电永磁体固定。“这是一种介于永磁体和电磁体之间的东西,它有开关两种状态。”埃雷蒙科解释说,“它受脉冲控制在两种状态间转换,由于它是无源元件,所以两种状态下都不耗电。”用户可通过手机配备的一款应用程序控制磁体开关,而且开启状态的吸力达到30牛顿,所以即便手机摔落,模块也不会脱离机身。

    Ara项目还与3DSystems共同开发全新的3D打印机,它能批量生产定制化的外壳。

    埃雷蒙科解释说,3D打印机的喷头正常情况下会来回移动,每完成一面的打印都要停下来。而新系统将很多“需要打印的片”放到巨大的“跑道”上,这样一来,3D打印机的喷头便可在椭圆形的轨道上快速移动,免去很多等待时间。此外,该系统还可以提供600DPI的精度以及次微米级的RMS表面抛光,整个系统可以打印全彩抛光效果。

    虽然理论听起来不错,但工程师要用很多年的时间才能将其转为现实:这正是DARPA另一条理念所在。埃雷蒙科表示,ATAP的项目不会只停留在幻灯片演示或实验室理论研究的阶段,而是拿出令人信服的大规模产品。

责任编辑:刘翠

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